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Un roman de lecture facile et agréable, qui nous fait découvrir peu à peu (oui, très lentement !) la vérité sur un événement tragique. L'affaire a lieu dans les années 1930 aux USA, très partiellement fondée sur des faits réels, mais bien située dans son époque et son lieu.

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Le titre précise à juste titre qu'il ne s'agit pas d'une biographie, mais d'un portrait de Jean-Sébastien Bach. Et c'est, en effet, une somme de points de vue sur l'homme, sur ses oeuvres et sur son temps qui nous est offerte ici. Point de vue privilégié et éclairé, puisqu'il provient d'un chef qui a fait des enregistrements de référence des oeuvres, en particulier vocales, de JSB. Certes, une familiarité minimale avec la vie et la musique de JSB et avec son époque est indispensable à sa lecture. Mais quelle récompense !

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Ce roman a été inspiré par la vie de Dmitri Chostakovitch (1906 - 1975). Même s'il s'agit d'une fiction, il reflète de façon vraisemblable le destin de ce compositeur qui a vécu dans l'enfer soviétique. Il est, à mes yeux, un des musiciens les plus profonds et des plus représentatifs du 20e siècle.

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Dans son style direct et économe, MD trace là les grandes lignes d'une vie brève, consacrée à la peinture. Paula Becker (1876-1907) est encore largement méconnue en France, sans doute à tort, mais le sujet n'est pas là. La biographie est passionnante, car elle aborde le changement de société en cours que la guerre de 14 interrompra. Individualisme, place des femmes et de leur liberté, fin d'un monde de certitudes et en ordre, tout cela était déjà en germe.

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Ce livre considérable a été écrit en 1943, un an avant que l'Islande retrouve son indépendance, alors qu'elle était colonie danoise depuis le 14e s. Il va bien entendu nous faire découvrir ce pays à cette époque, le 18e s. Mais son impact, aujourd'hui encore, témoigne de son intemporalité et du caractère universel des situations et des personnages présentés. Un très grand livre !